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Mayo es el Mes Nacional de Concientización sobre la Hepatitis, e incluso cuando termina el mes, el Centers for Disease Control and Prevention (CDC) y los socios de salud pública continúan enfatizando la importancia de la prevención de la hepatitis viral.

La palabra "hepatitis" significa inflamación del hígado y, con mayor frecuencia, es causada por un virus. En los EE. UU., Los tipos más comunes son la hepatitis A, la hepatitis B y la hepatitis C. El consumo excesivo de alcohol, las toxinas, algunos medicamentos y ciertas afecciones médicas también pueden causar hepatitis.

Según los CDC, más de 4 millones de estadounidenses tienen hepatitis viral y se estima que 85,000 se infectan cada año. Cuando una persona contrae hepatitis viral por primera vez, puede desarrollar una enfermedad muy leve con pocos o ningún síntoma o contraer una enfermedad más grave que dure meses. La hepatitis B y la hepatitis C pueden progresar a una infección "crónica" o de por vida, que puede causar problemas de salud graves, como daño hepático, cirrosis, cáncer de hígado e incluso la muerte. La mayoría de las personas con hepatitis crónica no saben que están infectadas y pueden pasar 20 o 30 años sin mostrar síntomas.

La hepatitis A generalmente se transmite cuando una persona ingiere materia fecal, incluso en cantidades microscópicas, por contacto con objetos, alimentos o bebidas contaminados por las heces de una persona infectada con el virus de la hepatitis A. La hepatitis A puede variar en gravedad desde una enfermedad leve que dura unas pocas semanas hasta una enfermedad grave que dura varios meses.

La hepatitis B generalmente se transmite cuando la sangre, el semen u otro líquido corporal de una persona infectada con el virus de la hepatitis B ingresa al cuerpo de alguien que no está infectado. Esto puede suceder a través del contacto sexual con una persona infectada o al compartir agujas, jeringas u otro equipo de inyección de drogas. La hepatitis B también puede transmitirse de una madre infectada a su bebé al nacer. La infección aguda por el virus de la hepatitis B es una enfermedad a corto plazo que se presenta dentro de los primeros 6 meses después de que alguien se expone al virus. Sin embargo, la infección crónica por el virus de la hepatitis B es una enfermedad a largo plazo que se produce cuando el virus permanece en el cuerpo de una persona y puede provocar la muerte.

La hepatitis C, que también puede variar desde una enfermedad leve hasta una enfermedad grave, generalmente se transmite cuando la sangre de una persona infectada con el virus de la hepatitis C ingresa al cuerpo de alguien que no está infectado. Hoy en día, la mayoría de las personas se infectan con el virus de la hepatitis C al compartir agujas u otro equipo para inyectarse drogas. Antes de 1992, cuando comenzó la detección generalizada del suministro de sangre en los Estados Unidos, la hepatitis C también se contagiaba comúnmente a través de transfusiones de sangre y trasplantes de órganos.

La buena noticia es que la hepatitis viral se puede prevenir con la misma facilidad que conociendo el ABC.

La mejor manera de prevenir la hepatitis A y la hepatitis B es vacunándose. Todos los niños deben vacunarse contra la hepatitis A y la hepatitis B. Muchos adultos están en riesgo de contraer hepatitis A y / o hepatitis B y también deben vacunarse.

No existe una vacuna para la hepatitis C, pero se puede prevenir su propagación. No comparta agujas u otro equipo para inyectarse sustancias cosméticas, drogas o esteroides y no use artículos personales que puedan haber estado en contacto con la sangre de una persona infectada, como navajas, cortaúñas, cepillos de dientes o monitores de glucosa y tatuajes o perforaciones en el cuerpo en una instalación sin licencia o en un entorno informal.

Cualquier persona preocupada de que pueda estar en riesgo de contraer hepatitis A, B o C debe visitar su departamento de salud pública local para hablar sobre pruebas y vacunas o comunicarse con su proveedor de atención médica.

Para obtener más información, visite http://www.cdc.gov/hepatitis/PublicInfo.htm.